Maduración

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Introducción

La cosecha de la caña de azúcar realizada en el tiempo adecuado, o sea, en la fase de máxima maduración, mediante el empleo de una técnica adecuada, es necesaria para alcanzar el peso máximo de las cañas procesables (y por lo tanto, de azúcar) con pérdidas de campo mínimas, para las condiciones de crecimiento existentes.

Por otro lado, la recolección de caña inmadura o sobremadura mediante un método inadecuado de cosecha, provoca pérdidas en la producción de caña y en la recuperación de azúcar, produciendo un jugo de mala calidad y también causa problemas en la molienda, debido a la presencia de cuerpos extraños.

Evaluación de la maduración

[1]

  • Edad del Cultivo

La cosecha se hace en base a la madurez (edad) del grupo de plantas. Los agricultores que producen una variedad especial generalmente conocen la época de cosecha. Inclusive muchas plantas procesadoras de azúcar dan instrucciones de cosecha a los agricultores basándose en la edad del cultivo. Este no es un método científico, ya que la época de plantación, las prácticas de manejo del cultivo, las condiciones climáticas, etc. también influencian la maduración de la caña.


  • Síntomas Visuales

Algunos de los índices visuales de maduración de la caña de azúcar son: el amarillamiento y secado de las hojas; el sonido metálico de las cañas maduras cuando son golpeadas; y la aparición de cristales de azúcar brillantes cuando la caña madura es cortada en forma inclinada y es mantenida a contraluz.


  • Parámetros de Calidad

Los más importantes parámetros cualitativos para determinar la madurez de la caña son los Brix del jugo, el porcentaje de sacarosa o POL y la pureza aparente.

Brix del Jugo: Los Brix del Jugo se refieren al contenido de sólidos solubles totales presentes en el jugo, expresados como porcentaje. Los Brix incluyen a los azúcares y a compuestos que no son azúcares. Los Brix pueden ser medidos en el campo, en la misma plantación, utilizando un refractómetro manual para Brix o HR Brix. Las lecturas de Brix pueden tomarse por separado en la parte superior o inferior del cultivo. Un rango estrecho de lectura indica madurez de la caña, mientras que un rango amplio indica que la caña ya está demasiado madura. Por otro lado, si la parte inferior de la caña tiene un menor valor de Brix que la parte superior, esto indica que la caña está sobremadura y que está ocurriendo reversión del azúcar.

Sacarosa del Jugo o Porcentaje POL: El porcentaje de sacarosa del jugo es el contenido real de azúcar de caña presente en el jugo. Se determina con un polarímetro, de ahí que el porcentaje de sacarosa también sea llamado como Porcentaje POL. Para efectos prácticos el porcentaje de sacarosa y el porcentaje POL son sinónimos. En la actualidad existe un instrumento llamado sucrolisador, que también determina el porcentaje de sacarosa en el jugo.

Azúcares Reductores: Se refiere al porcentaje de otros azúcares (fructosa y glucosa) presentes en el jugo. Un menor nivel de azúcares reductores indica que la mayoría de ellos han sido convertidos en sacarosa. Azúcar Comercial de Caña: El azúcar comercial de caña (ACC) se refiere al porcentaje de todo el azúcar recuperable de la caña.

Aplicación de Maduradores

Imagen tomada de “Manual del cañero”; Romero, E.; Digonzelli, P; Scandaliaris, J; 2009.
Los madurantes o maduradores son productos químicos, en su mayoría herbicidas del grupo de los reguladores del crecimiento, que inhibiendo la elongación de los tallos sin afectar severamente la fotosíntesis, favorecen la acumulación de azúcar, actuando generalmente a nivel enzimático. Como alternativas químicas, los que más se utilizan son algunos herbicidas totales y graminicidas.

El glifosato es en la actualidad el producto más utilizado a nivel mundial debido a su consistencia, eficacia, bajo costo y porque permite un período más amplio de cosecha. Dentro de los graminicidas, se destaca el fluazifop y, en algunas regiones, se incorporan a este grupo el cletodim y el haloxifop. La efectividad de los madurantes depende de las características ecológicas de cada región cañera, del producto elegido, de la época y dosis utilizadas, de las variedades disponibles, de la capacidad productiva y manejo del cañaveral, de las condiciones meteorológicas reinantes antes de la aplicación y entre ésta y la cosecha y de la calidad de la aplicación, razones por las que esta tecnología debe ser ajustada para cada situación.

El empleo de la maduración química de los cañaverales es una tecnología de bajo costo y resulta altamente rentable. En este sentido, considerando los precios actuales de los insumos y del azúcar, el costo representa entre 30 y 65 kg de azúcar/ha. Teniendo en cuenta que un manejo eficiente de esta tecnología permite obtener al menos 300 kg extras de azúcar/ha, se genera un beneficio económico que supera ampliamente el costo de aplicación, con un retorno superior a su inversión y en un corto plazo (6-12 semanas). Además, se debe señalar que al considerar los beneficios adicionales que derivan de su implementación (mejoras en la capacidad operativa, en la eficiencia de limpieza y despuntado cuando se opera con cosechadoras integrales, reducción del nivel de trash y un transporte de materia prima más limpia y con mayor contenido de azúcar) se consigue una reducción de los costos de cosecha y transporte. Asimismo, al recuperarse en el proceso fabril una mayor cantidad de azúcar por tonelada de caña, la incidencia de un inicio más temprano con rendimientos adecuados, hace previsible una reducción del costo del azúcar producido [2]

Referencias

  1. http://sugarcanecrops.com/s/agronomic_practices/harvesting_management/
  2. “Manual del cañero”; Romero, E.; Digonzelli, P; Scandaliaris, J; 2009.